Afbeelding van een hamburger met frites op een bord

Een belangrijk proces voor startende bedrijven, bij het introduceren van nieuwe producten of als het tijd is voor “iets nieuws” is het bedenken van een merk. Daarbij wordt ook vaak aandacht besteed aan een te gebruiken logo, specifieke kleur en juiste huisstijl en soms ook een behoorlijke financiële investering gedaan.

De marketing en branding worden daarna meestal met veel enthousiasme opgepikt. Maar daarmee is een merk nog niet beschermd (afgezien van een mogelijk beperkte bescherming op grond van het handelsnaamrecht). Maar waarom zou u, ook als kleine startende onderneming, uw merk willen beschermen?

Dat doet u vooral om te voorkomen dat derden dat zelfde of een vergelijkbaar merk ook gaan gebruiken waardoor er verwarring op de markt kan ontstaan waarvan u flink last zou kunnen hebben. Daarbij is het goed om reeds in een vroeg stadium ook na te denken over mogelijke uitbreiding in andere landen van uw activiteiten. Daarnaast vergeten velen bij de start van het gebruik van een merk vaak om te controleren of er niet reeds een beschermd merk bestaat en of daarop misschien inbreuk zou worden gemaakt. Voor het uitvoeren van een merkregistratie voor de bescherming wordt daarom ook altijd een beschikbaarheidsonderzoek geadviseerd.

Bescherming door registratie

Om voor merkbescherming in aanmerking te komen, dient een merk namelijk geregistreerd te worden in de daarvoor betreffende officiële registers. Registratie is mogelijk indien een merk voldoende onderscheidend vermogen bevat. Per geval zal in de combinatie van het woordmerk, de betreffende waren en of diensten en een mogelijk te gebruiken logo moeten worden beoordeeld of registratie mogelijk is en op welke manier de beste bescherming kan worden verkregen.

Heksenkaas eindigde de opmars van Witte Wievenkaas

Zoals gezegd is het laten registreren van een merk vooral bedoeld om te voorkomen dat derden dat zelfde of een vergelijkbaar merk waardoor er verwarringsgevaar kan ontstaan gaan gebruiken. Zo stelde Heksenkaas oppositie (bezwaar) in tegen de merkregistratie van Witte Wievenkaas voor dezelfde waren: vooral een smeerdip met roomkaas en verse kruiden. Dat bezwaar werd door het Bureau weliswaar afgewezen, maar daar liet Heksenkaas het niet bij zitten. In de procedure bij het Gerechtshof in Den Haag werd geoordeeld dat er sprake was van begripsmatige overeenstemming (met de termen heks en witte wieven wordt over het algemeen gedacht aan “bovennatuurlijke magische vrouwelijke verschijningen met een negatieve connotatie” en “het publiek zowel de heks als het witte wief zal zien als behorend tot die uitzonderlijke categorie”), een geringe mate van visuele en auditieve overeenstemming (“gelet op de in het merk en teken voorkomende woordelement Kaas en de daarvoor voorkomende letter EN die beiden met een stomme e-klank worden uitgesproken”) en (soort)gelijke waren.

Op grond daarvan achtte het hof verwarrinsgevaar aanwezig waardoor het bezwaar van Heksenkaas alsnog werd gehonoreerd en het merk van Witte Wievenkaas werd geweigerd. Dit betekent ook dat eventueel gebruik van het merk Witte Wieven inbreuk zou maken op het merk van Heksenkaas.

Hamburgergigant Wendy’s kan niet uitbreiden naar de Benelux

Bij het registreren van een merk is het verder belangrijk om ook op gezette tijden na te denken over eventuele expansie van de activiteiten en de vraag of bescherming in andere gebieden ook gewenst zou zijn. De Amerikaanse hamburgergigant Wendy’s deed dat te laat. Een snackbarhouder in Goes registreerde namelijk in 1995 zijn merk Wendy’s, naar zijn dochter, voor snackproducten en horecadiensten en die merkregistratie voorkomt dat het Amerikaanse Wendy’s onder die naam in de Benelux filialen kan openen. En blijkbaar heeft het de snackbar geen windeieren gelegd: uitbreiding naar een tweede filiaal en daarmee wellicht de start van een snackbarketen is inmiddels een feit.

Toestemming

Andere voordelen van het beschikken over merkrechten door een merkregistratie zijn dat u derden juist toestemming kunt geven om uw merk onder uw voorwaarden te gebruiken. Ook zo kunt u uw activiteiten uitbreiden. Daarnaast willen handelspartijen nog wel eens de zekerheid ontvangen dat u de houder bent van merkrechten en u bijvoorbeeld geen namaakproducten verhandelt.

Beschikbaarheidsonderzoek

Tenslotte is het dus, voordat een nieuwe merk gebruikt gaat worden, erg belangrijk om na te gaan of dat merk voor dat gebruik nog wel ter beschikking staat. Indien u ervoor kiest om u door een vakkundige partij te laten adviseren en bijstaan met betrekking tot uw merkbescherming, zal een beschikbaarheidsonderzoek dan ook altijd worden geadviseerd of, indien daarvan om bepaalde redenen toch wordt afgezien, vooraf de risico’s daarvan duidelijk worden geschetst.

Aanbod

Wilt u ook net als Heksenkaas voorkomen dat een concurrent met een verwarringwekkend merk aan de slag gaat? Of bij internationale ambities voorkomen dat u in de situatie van het Amerikaanse Wendy’s terecht komt? Of zoekt u juist naar partners die onder uw merk uw activiteiten kunnen uitbreiden? Maak dan nu gebruik van ons aanbod in samenwerking met Marqu Brands & Trademarks, merkengemachtigden waarmee wij al enkele jaren voornamelijk met betrekking tot het (wereldwijd) onderzoeken en registreren van merken (en modellen) een zeer fijne samenwerking hebben.

Vul de benodigde gegevens hier in en ontvang een vrijblijvend mondeling eerste advies over de mogelijkheden van bescherming van uw merk.